Cómo gestiona Kenia su energía geotérmica

Las colinas verticales se extienden hasta la distancia en el Parque Nacional Hell’s Gate, donde cebras, búfalos, antílopes, babuinos y otros animales salvajes deambulan por un paisaje idílico de bosques, barrancos y volcanes herbáceos cerca de las orillas del lago Naivasha. Serpenteando sobre el mismo paisaje hay tuberías. Millas y millas de tuberías – algunas lo suficientemente altas como para que los camiones puedan pasar por debajo y las jirafas no se golpeen la cabeza – transportan el vapor desde debajo de este valle volcánico hasta las grandes plantas de energía dentro del parque.

Los pastores de animales del valle conocen desde hace mucho tiempo las inusuales propiedades de la tierra bajo sus pies. En los días fríos, se calentaban cerca de los conductos de ventilación que emiten penachos de vapor caliente. Ahora, Kenia está aprovechando cada vez más ese vapor para convertir los generadores que pueden permitirle ampliar el servicio eléctrico y alimentar su economía de rápido crecimiento.

Maximizar los recursos naturales

El parque, a unos 80 kilómetros de la capital, Nairobi, se encuentra sobre la grieta de África Oriental, una enorme fractura en la corteza terrestre que también atraviesa Tanzania, Uganda, Etiopía y otros países. El vapor de aquí ayudó a generar el 47% de la electricidad de Kenya en 2015, y la energía hidroeléctrica (casi el 35%) generó gran parte del resto.

Kenya ha hecho todo lo posible por aprovechar sus capacidades geotérmicas. En 1985 generó 45 megavatios de energía con energía geotérmica y en la actualidad genera unos 630 megavatios; casi 400 megavatios de esa producción se han puesto en línea desde 2014.

Una gran fuente de energía renovable

Ese crecimiento explosivo ha hecho de la energía geotérmica una fuente prometedora de energía renovable para un país de 44 millones de habitantes que se espera que casi duplique su población para 2050. Gran parte de Kenya carece de electricidad; sólo el 40% de su población tiene acceso a servicios fiables. Gran parte del continente africano tiene aún menos: sólo alrededor del 25% de los africanos tienen acceso a una electricidad fiable. Aunque África alberga al 16% de la población mundial, sólo consume el 3,3% de la producción mundial de energía.

Una energía fiable es un motor vital del crecimiento económico. En Oserian, uno de los mayores exportadores de flores de Kenia, con sede cerca del lago Naivasha, el vapor geotérmico calienta los invernaderos y genera electricidad en sus dos centrales eléctricas.

La calefacción geotérmica permite a la empresa vender 380 millones de tallos de flores al año y también cultivar “variedades de rosas que no serían económicamente viables sin calefacción las 24 horas”, dice Neil Hellings, director gerente de Oserian. El ahorro de energía geotérmica en comparación con la electricidad convencional permite a Oserian pagar a sus empleados más del doble que muchos de sus competidores, añade Hellings.