¿Por qué es tan importante el precio del petróleo?

La desaceleración del crecimiento de la productividad en Estados Unidos ha sido noticia en los últimos meses. Se ha convertido en una preocupación para los legisladores porque creen que es uno de los principales contribuyentes a una contracción económica de la clase media, según el informe anual del Consejo de Asesores Económicos de la Casa Blanca.

En pocas palabras, el crecimiento de la productividad se refiere al crecimiento de la producción económica por trabajador o, más concretamente, por hora de trabajo. Cuando este crecimiento se desacelera, el potencial de aumento de los salarios reales disminuye, ya que el crecimiento de los salarios suele reflejar la capacidad de los trabajadores de crear más producción por unidad de tiempo.

Petróleo: el motor de la economía actual

Para el observador ostensiblemente ingenuo, la siguiente idea puede parecer una explicación plausible: Los consumos energéticos de mayor costo en la producción de bienes y servicios reducen el crecimiento de la productividad porque disminuye la producción económica por dólar de energía consumida. Y, aunque los consumos de energía no son lo único que hay que tener en cuenta, son importantes. Los altos precios de la energía de la última década pueden ser, en parte, responsables del bajo crecimiento de la productividad. (Por el contrario, el bajo costo de la energía implicaría una mayor producción por dólar de energía consumida).

Pero extrañamente, casi todos los modelos económicos de productividad consideran sólo los llamados factores “tangibles”, es decir, el trabajo y el capital. En el extraño mundo de la economía moderna, la energía y los materiales no se consideran “tangibles”.

Ahora bien, la forma en que se calcula típicamente ese crecimiento de la productividad atribuible a los “avances tecnológicos” es sumar las contribuciones al crecimiento de la productividad de la mano de obra y el capital (máquinas, edificios, vehículos, herramientas de cualquier tipo) y luego restar esta suma de la cantidad conocida de crecimiento de la productividad total. Lo que queda es el llamado “residuo” que se presume que resulta de los “avances tecnológicos” causados por el aumento del conocimiento humano. Se supone que estos avances y los aumentos del capital por trabajador son los motores del crecimiento de la productividad.

Cómo se aumenta la productividad

Permítanme explicar esto desde un ángulo ligeramente diferente: Obviamente, si trabajas más horas, serás más productivo. Pero su producción por hora seguirá siendo la misma, a excepción de algunos nuevos insumos, como máquinas mejores y más eficientes con las que trabajar o técnicas más eficientes, ambos resultantes presumiblemente de un aumento en el conocimiento.

Nótese que no hay manera de medir este “factor de conocimiento” directamente. Simplemente se asume que la porción desconocida del crecimiento de la productividad proviene del “avance tecnológico”.

Sin embargo, los investigadores de la energía se preguntaron hace mucho tiempo si el crecimiento de la productividad podría verse afectado por los cambios en la calidad y el costo de los insumos energéticos. Autores de la ponencia “La energía y la economía de Estados Unidos: Una perspectiva biofísica“, que apareció en Science en agosto de 1984, señaló la estrecha correlación entre el crecimiento económico y el consumo de energía. También señalaron que la productividad laboral aumentó con el aumento del consumo de energía por empleado. Sin descartar los efectos del cambio tecnológico, creen que la energía ha tenido un papel central en el persistente aumento de la productividad laboral observado durante la mayor parte del siglo pasado hasta el momento de su publicación:

Desde una perspectiva energética, el aumento de la productividad se ve facilitado por los avances técnicos que permiten a los trabajadores potenciar sus esfuerzos con mayores cantidades de combustible de alta calidad incorporado y utilizado por las estructuras de capital.